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duché

Ensemble des terres et seigneuries auquel le titre de duc est attaché.

Les ducs, à l'origine chefs militaires, cherchèrent bientôt à établir un lien organique avec les circonscriptions territoriales où s'exerçait leur commandement et à se fixer héréditairement dans ces circonscriptions. Les duchés se sont multipliés aux viie et viiie s. de la Germanie à l'Italie lombarde et byzantine. Entré dans le système féodal, le duché était fief direct de la Couronne ; les ducs étaient vassaux du roi ou de l'empereur. Devenus honorifiques en France lorsque la monarchie reprit une autorité incontestée, les duchés furent de véritables États indépendants en Allemagne et en Italie et subsistèrent jusqu'à l'unité de chacun de ces États, au xixe s. Il n'en reste actuellement qu'une survivance : le grand-duché de Luxembourg.